François Couperin, 1668-1733

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Selected Recordings

Les barricades mystérieuses

Lecons de Ténébres

VII and VIII Ordre de Clavecin

Selected Sheet Music

Lecons de Tenebres
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Source: CPDL.org

Showcase Piece

Troisième Ordre “L’Impériale”

Notes and Commentary

“François Couperin’s pieces for the harpsichord are a landmark in French instrumental music. Couperin extended the virtuosity of the keyboard; established a modern method of fingering; developed the techniques and art of ornamentation.”—David Ewen, The Complete Book of Classical Music

“French Baroque harpsichord maestro.”—Phil GouldingClassical Music

François Couperin was a French Baroque composer, organist and harpsichordist. He was known as Couperin le Grand (“Couperin the Great”) to distinguish him from other members of the musically talented Couperin family.

He introduced Corelli’s trio sonata form to France. Couperin’s grand trio sonata was subtitled Le Parnasse, ou L’apothéose de Corelli (“Parnassus, or the Apotheosis of Corelli””). In it he blended the Italian and French styles of music in a set of pieces which he called Les goûts réunis (“Styles Reunited”).

His most famous book, L’art de toucher le clavecin (“The Art of Harpsichord Playing”, published in 1716), contains suggestions for fingerings, touch, ornamentation and other features of keyboard technique.

Couperin’s four volumes of harpsichord music, published in Paris in 1713, 1717, 1722, and 1730, contain over 230 individual pieces, which can be played on solo harpsichord or performed as small chamber works. These pieces were not grouped into suites, as was the common practice, but ordres, which were Couperin’s own version of suites containing traditional dances as well as descriptive pieces. The first and last pieces in an ordre were of the same tonality, but the middle pieces could be in other closely related tonalities. These volumes were loved by J.S. Bach and, much later, Richard Strauss, as well as Maurice Ravel who memorialized their composer with Le tombeau de Couperin (Couperin’s Memorial).

Many of Couperin’s keyboard pieces have evocative, picturesque titles (such as “The mysterious barricades”) and express a mood through key choices, adventurous harmonies and (resolved) discords. They have been likened to miniature tone poems. These features attracted Richard Strauss, who orchestrated some of them.

Johannes Brahms’s piano music was influenced by the keyboard music of Couperin. The early-music expert Jordi Savall has written that Couperin was the “poet musician par excellence”, who believed in “the ability of Music [with a capital M] to express itself in prose and poetry”, and that “if we enter into the poetry of music we discover that it carries grace that is more beautiful than beauty itself.”

He lived from November 10, 1668, to 11 September 11, 1733.—Excerpted from Wikipedia

Books and Music

Selected Books

Francois Couperin
Amadeus Press, 2003
Philippe Beaussant
$12.95 used on Amazon

beaussant

Francois Couperin and ‘The Perfection of Music’
Ashgate Pub. Ltd., 2004
David Tunley
$88 on Amazon

Tunley

“Francois Couperin’s contribution to the literature of baroque keyboard music has long been recognized. Francois Couperin and ‘The Perfection of Music’ updates and expands upon David Tunley’s valuable 1982 BBC Music Guide to the composer, and examines the whole of Couperin’s output including the organ masses, motets and chamber music, in addition to the well-known works for harpsichord. Taking as its focal point Couperin’s concept of the perfection of music through the union of the French and Italian styles, this book takes a more analytical approach to Couperin’s work.”—From Amazon

The Mirror of Human Life: Reflections on Francois Couperin’s Pieces de Clavecin
Keyword Press, 2011
Jane Clark and Derek F. Connon
$20 on Amazon

clark

Selected Music

Coup-harps Couperin: Keyboard Music, Vol. 1 (2003), 1 CD

coup-harp-2 François Couperin: Keyboard Music, Vol. 2 (2004), 1 CD

coup-harp-3 François Couperin: Keyboard Music, Vol. 3 (2005), 1 CD

More François Couperin music

Complete Works

For all of Couperin’s works, which run in the hundreds of pieces, go here.

For harpsichord

First book (1713) – Ordres 1 to 5

  • Ordre 1er de clavecin in G minor: Allemande L’Auguste; Première courante; Seconde courante; Sarabande La majestueuse; Gavotte; La Milordine, gigue; Menuet (et double); Les silvains; Les abeilles; La Nanète; Les sentimens, sarabande; La pastorelle; Les nonètes (Les blondes, Les brunes); La bourbonnoise, gavotte; La Manon; L’enchanteresse; La fleurie, ou La tendre Nanette; Les plaisirs de St Germain en Laÿe
  • Ordre 2ème de clavecin in D major: Allemande La laborieuse; Premiere courante; Seconde courante; Sarabande La prude; L’Antonine; Gavote; Menuet; Canaries (avec double); Passe-pied; Rigaudon; La Charoloise; La Diane; Fanfare pour la suite de la Diane; La Terpsicore; La Florentine; La Garnier; La Babet; Les idées heureuses; La Mimi; La diligente; La flateuse; La voluptueuse; Les papillons
  • Ordre 3ème de clavecin in C minor: La ténébreuse, allemande; Premiere courante; Seconde courante; La lugubre, sarabande; Gavotte; Menuet; Les pélerines; Les laurentines; L’Espagnolète; Les regrets; Les matelotes provençales; La favorite, chaconne; La lutine
  • Ordre 4ème de clavecin in F major: La marche des gris-vêtus; Les baccanales; La pateline; Le réveil-matin
  • Ordre 5ème de clavecin in A major: La logiviére, allemande; Premier courante; Seconde courante; La dangereuse, sarabande; Gigue; La tendre Fanchon; La badine; La bandoline; La Flore; L’Angélique; La Villers; Les vendangeuses; Les agrémens; Les ondes

Second book (1717) – Ordres 6 to 12

  • Ordre 6ème de clavecin in B flat major: Les moissoneurs; Les langueurs-tendres; Le gazoüillement; La Bersan; Les baricades mistérieuses; Les bergeries, rondeau; La commére; Le moucheron
  • Ordre 7ème de clavecin in G major: La Ménetou; Les petits âges: La muse naissante, Lenfantine, L’adolescente, Les délices; La Basque; La Chazé; Les amusemens
  • Ordre 8ème de clavecin in B minor: La Raphaéle; Allemande L’Ausoniéne; Premiere courante; Seconde courante; Sarabande L’unique; Gavotte; Rondeau; Gigue; Passacaille; La Morinéte
  • Ordre 9ème de clavecin in A major: Allemande à deux clavecins; La rafraîchissante; Les charmes; La Princesse de Sens; L’olimpique; L’insinüante; La séduisante; Le bavolet-flotant; Le petit-deüil, ou Les trois veuves; Menuet
  • Ordre 10ème de clavecin in D major: La triomphante; La Mézangére; La Gabriéle; La Nointéle; La fringante; L’amazône; Les bagatelles
  • Ordre 11ème de clavecin in C major: La castelane; L’etincelante, ou La bontems; Les graces-naturéles; La Zénobie; Les fastes de la grande et ancienne Ménestrandise
  • Ordre 12ème de clavecin in E major: Les juméles; L’intîme, mouvement de courante; La galante; La coribante; La Vauvré; La fileuse; La boulonoise; L’Atalante

Third book (1722) Ordres 13 to 19

  • Ordre 13ème de clavecin in B minor: Les lis naissans; Les rozeaux; L’engageante; Les folies françoises, ou Les dominos; L’âme-en peine
  • Ordre 14ème de clavecin in D major: Le rossignol-en-amour; Double du rossignol; La linote-éfarouchée; Les fauvétes plaintives; Le rossignol-vainqueur; La Julliet; Le carillon de Cithére; Le petit-rien
  • Ordre 15ème de clavecin in A major: La régente, ou La Minerve; Le dodo, ou L’amour au berceau; L’evaporée; Muséte de Choisi; Muséte de Taverni; La douce et piquante; Les vergers fleüris; La Princesse de Chabeüil, ou La muse de Monaco
  • Ordre 16ème de clavecin in G major: Les graces incomparables, ou La Conti; L’himen-amour; Les vestales; L’aimable Thérèse; Le drôle de corps; La distraite; La Létiville
  • Ordre 17ème de clavecin in E major: La superbe, ou La Forqueray; Les petits moulins à vent; Les timbres; Courante; Les petites chrémières de Bagnolet
  • Ordre 18ème de clavecin in F major: Allemande La Verneüil; La Verneüilléte; Sœur Monique; Le turbulent; L’atendrissante; Le tic-toc-choc, ou Les maillotins; Le gaillard-boiteux
  • Ordre 19ème de clavecin in D major: Les Calotins et les Calotines, ou La piéce à tretous; Les Calotines; L’ingénuë; L’artiste; Les culbutes Ixcxbxnxs; La muse-Palantine; L’enjouée

Fourth book (1730) – Ordres 20 to 27

  • Ordre 20ème de clavecin in G major: La Princesse Marie; La boufonne; Les chérubins, ou L’aimable Lazure; La Croûilli, ou La Couperinéte; La fine Madelon; La douce Janneton; La Sezile; Les tambourins
  • Ordre 21ème de clavecin in E minor: La reine des cœurs; La bondissante; La Couperin; La harpée; La petite pince-sans rire
  • Ordre 22ème de clavecin in D major: Le trophée; Le point du jour, allemande; L’.anguille; Le croc-en-jambe; Menuets croisés; Les tours de passe-passe
  • Ordre 23ème de clavecin in F major: L.audacieuse; Les tricoteuses; L’arlequine; Les gondoles de Délos; Les satires, chevre-pieds
  • Ordre 24ème de clavecin in A major: Les vieux seigneurs, sarabande grave; Les jeunes seigneurs; Les dars-homicides; Les guirlandes; Les brinborions; La divine-Babiche, ou Les amours badins; La belle Javotte, autre fois l’infante; L’amphibie, mouvement de passacaille
  • Ordre 25ème de clavecin in E flat major: La visionnaire; La misterieuse; La Monflambert; La muse victorieuse; Les ombres errantes
  • Ordre 26ème de clavecin in F sharp minor: La convalescente; Gavote; La Sophie; L’epineuse; La pantomime
  • Ordre 27ème de clavecin in B minor: L’exquise, allemande; Les pavots; Les chinois; Saillie

A didactic treatise L’art de toucher le clavecin (1716), which includes 8 preludes and an allemande.

For all of Couperin’s works, which run in the hundreds of pieces, go here.

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