François Couperin: Notes and Commentary

“François Couperin’s pieces for the harpsichord are a landmark in French instrumental music. Couperin extended the virtuosity of the keyboard; established a modern method of fingering; developed the techniques and art of ornamentation.”—David Ewen, The Complete Book of Classical Music

“French Baroque harpsichord maestro.”—Phil GouldingClassical Music

François Couperin was a French Baroque composer, organist and harpsichordist. He was known as Couperin le Grand (“Couperin the Great”) to distinguish him from other members of the musically talented Couperin family.

He introduced Corelli’s trio sonata form to France. Couperin’s grand trio sonata was subtitled Le Parnasse, ou L’apothéose de Corelli (“Parnassus, or the Apotheosis of Corelli””). In it he blended the Italian and French styles of music in a set of pieces which he called Les goûts réunis (“Styles Reunited”).

His most famous book, L’art de toucher le clavecin (“The Art of Harpsichord Playing”, published in 1716), contains suggestions for fingerings, touch, ornamentation and other features of keyboard technique.

Couperin’s four volumes of harpsichord music, published in Paris in 1713, 1717, 1722, and 1730, contain over 230 individual pieces, which can be played on solo harpsichord or performed as small chamber works. These pieces were not grouped into suites, as was the common practice, but ordres, which were Couperin’s own version of suites containing traditional dances as well as descriptive pieces. The first and last pieces in an ordre were of the same tonality, but the middle pieces could be in other closely related tonalities. These volumes were loved by J.S. Bach and, much later, Richard Strauss, as well as Maurice Ravel who memorialized their composer with Le tombeau de Couperin (Couperin’s Memorial).

Many of Couperin’s keyboard pieces have evocative, picturesque titles (such as “The mysterious barricades”) and express a mood through key choices, adventurous harmonies and (resolved) discords. They have been likened to miniature tone poems. These features attracted Richard Strauss, who orchestrated some of them.

Johannes Brahms’s piano music was influenced by the keyboard music of Couperin. The early-music expert Jordi Savall has written that Couperin was the “poet musician par excellence”, who believed in “the ability of Music [with a capital M] to express itself in prose and poetry”, and that “if we enter into the poetry of music we discover that it carries grace that is more beautiful than beauty itself.”

He lived from November 10, 1668, to 11 September 11, 1733.

Excerpted from Wikipedia

François Couperin: Complete Works

For harpsichord

First book (1713) – Ordres 1 to 5

  • Ordre 1er de clavecin in G minor: Allemande L’Auguste; Première courante; Seconde courante; Sarabande La majestueuse; Gavotte; La Milordine, gigue; Menuet (et double); Les silvains; Les abeilles; La Nanète; Les sentimens, sarabande; La pastorelle; Les nonètes (Les blondes, Les brunes); La bourbonnoise, gavotte; La Manon; L’enchanteresse; La fleurie, ou La tendre Nanette; Les plaisirs de St Germain en Laÿe
  • Ordre 2ème de clavecin in D major: Allemande La laborieuse; Premiere courante; Seconde courante; Sarabande La prude; L’Antonine; Gavote; Menuet; Canaries (avec double); Passe-pied; Rigaudon; La Charoloise; La Diane; Fanfare pour la suite de la Diane; La Terpsicore; La Florentine; La Garnier; La Babet; Les idées heureuses; La Mimi; La diligente; La flateuse; La voluptueuse; Les papillons
  • Ordre 3ème de clavecin in C minor: La ténébreuse, allemande; Premiere courante; Seconde courante; La lugubre, sarabande; Gavotte; Menuet; Les pélerines; Les laurentines; L’Espagnolète; Les regrets; Les matelotes provençales; La favorite, chaconne; La lutine
  • Ordre 4ème de clavecin in F major: La marche des gris-vêtus; Les baccanales; La pateline; Le réveil-matin
  • Ordre 5ème de clavecin in A major: La logiviére, allemande; Premier courante; Seconde courante; La dangereuse, sarabande; Gigue; La tendre Fanchon; La badine; La bandoline; La Flore; L’Angélique; La Villers; Les vendangeuses; Les agrémens; Les ondes

Second book (1717) – Ordres 6 to 12

  • Ordre 6ème de clavecin in B flat major: Les moissoneurs; Les langueurs-tendres; Le gazoüillement; La Bersan; Les baricades mistérieuses; Les bergeries, rondeau; La commére; Le moucheron
  • Ordre 7ème de clavecin in G major: La Ménetou; Les petits âges: La muse naissante, Lenfantine, L’adolescente, Les délices; La Basque; La Chazé; Les amusemens
  • Ordre 8ème de clavecin in B minor: La Raphaéle; Allemande L’Ausoniéne; Premiere courante; Seconde courante; Sarabande L’unique; Gavotte; Rondeau; Gigue; Passacaille; La Morinéte
  • Ordre 9ème de clavecin in A major: Allemande à deux clavecins; La rafraîchissante; Les charmes; La Princesse de Sens; L’olimpique; L’insinüante; La séduisante; Le bavolet-flotant; Le petit-deüil, ou Les trois veuves; Menuet
  • Ordre 10ème de clavecin in D major: La triomphante; La Mézangére; La Gabriéle; La Nointéle; La fringante; L’amazône; Les bagatelles
  • Ordre 11ème de clavecin in C major: La castelane; L’etincelante, ou La bontems; Les graces-naturéles; La Zénobie; Les fastes de la grande et ancienne Ménestrandise
  • Ordre 12ème de clavecin in E major: Les juméles; L’intîme, mouvement de courante; La galante; La coribante; La Vauvré; La fileuse; La boulonoise; L’Atalante

Third book (1722) Ordres 13 to 19

  • Ordre 13ème de clavecin in B minor: Les lis naissans; Les rozeaux; L’engageante; Les folies françoises, ou Les dominos; L’âme-en peine
  • Ordre 14ème de clavecin in D major: Le rossignol-en-amour; Double du rossignol; La linote-éfarouchée; Les fauvétes plaintives; Le rossignol-vainqueur; La Julliet; Le carillon de Cithére; Le petit-rien
  • Ordre 15ème de clavecin in A major: La régente, ou La Minerve; Le dodo, ou L’amour au berceau; L’evaporée; Muséte de Choisi; Muséte de Taverni; La douce et piquante; Les vergers fleüris; La Princesse de Chabeüil, ou La muse de Monaco
  • Ordre 16ème de clavecin in G major: Les graces incomparables, ou La Conti; L’himen-amour; Les vestales; L’aimable Thérèse; Le drôle de corps; La distraite; La Létiville
  • Ordre 17ème de clavecin in E major: La superbe, ou La Forqueray; Les petits moulins à vent; Les timbres; Courante; Les petites chrémières de Bagnolet
  • Ordre 18ème de clavecin in F major: Allemande La Verneüil; La Verneüilléte; Sœur Monique; Le turbulent; L’atendrissante; Le tic-toc-choc, ou Les maillotins; Le gaillard-boiteux
  • Ordre 19ème de clavecin in D major: Les Calotins et les Calotines, ou La piéce à tretous; Les Calotines; L’ingénuë; L’artiste; Les culbutes Ixcxbxnxs; La muse-Palantine; L’enjouée

Fourth book (1730) – Ordres 20 to 27

  • Ordre 20ème de clavecin in G major: La Princesse Marie; La boufonne; Les chérubins, ou L’aimable Lazure; La Croûilli, ou La Couperinéte; La fine Madelon; La douce Janneton; La Sezile; Les tambourins
  • Ordre 21ème de clavecin in E minor: La reine des cœurs; La bondissante; La Couperin; La harpée; La petite pince-sans rire
  • Ordre 22ème de clavecin in D major: Le trophée; Le point du jour, allemande; L’.anguille; Le croc-en-jambe; Menuets croisés; Les tours de passe-passe
  • Ordre 23ème de clavecin in F major: L.audacieuse; Les tricoteuses; L’arlequine; Les gondoles de Délos; Les satires, chevre-pieds
  • Ordre 24ème de clavecin in A major: Les vieux seigneurs, sarabande grave; Les jeunes seigneurs; Les dars-homicides; Les guirlandes; Les brinborions; La divine-Babiche, ou Les amours badins; La belle Javotte, autre fois l’infante; L’amphibie, mouvement de passacaille
  • Ordre 25ème de clavecin in E flat major: La visionnaire; La misterieuse; La Monflambert; La muse victorieuse; Les ombres errantes
  • Ordre 26ème de clavecin in F sharp minor: La convalescente; Gavote; La Sophie; L’epineuse; La pantomime
  • Ordre 27ème de clavecin in B minor: L’exquise, allemande; Les pavots; Les chinois; Saillie

A didactic treatise L’art de toucher le clavecin (1716), which includes 8 preludes and an allemande.

For organ

Two mass settings (1690)

  • Messe pour les paroisses for the parishes
  • Messe pour les couvents for the monasteries

For several instruments

Trio Sonatas (ca. 1690):

  • La Pucelle
  • La Steinkerque in B flat major
  • La Visionnaire
  • L’astrée
  • La Superbe in A major
  • La Convalescente

Quatuor sonata (ca. 1695): La Sultane in D minor

Les nations (1726): these trio pieces consist of a sonata followed by a suite:

  • La française (begins with la pucelle) in E minor
  • L’espagnole (begins with La visionnaire) in C minor
  • L’impériale (begins with La Convalescente) in D minor
  • La piémontaise (begins with L’astrée) in G minor

Apothéoses, trio suites (1724):

  • Le Parnasse ou l’apothéose de Corelli in B minor
  • Concert en forme d’apothéose à la mémoire de l’incomparable M. de Lully in G minor
  • La Paix du Parnasse in B minor
  • Essai de la réunion des Goûts François et Italien

Les concerts royaux (1714): N° 1 à 4

  • Les concerts royaux: concert No. 1 in G major
  • Les concerts royaux: concert No. 2 in D major
  • Les concerts royaux: concert No. 3 in A major
  • Les concerts royaux: concert No. 4 in E minor

Nouveaux concerts or les goûts réunis (1724): N° 5 à 14

  • Les goûts réunis: concert No. 5 in F major
  • Les goûts réunis: concert No. 6 in B flat major
  • Les goûts réunis: concert No. 7 in G minor
  • Les goûts réunis: concert No. 8 in G major
  • Les goûts réunis: concert No. 9 in E major
  • Les goûts réunis: concert No. 10 in A minor
  • Les goûts réunis: concert No. 11 in C minor
  • Les goûts réunis: concert No. 12 in A major
  • Les goûts réunis: concert No. 13 in G major
  • Les goûts réunis: concert No. 14 in D minor

Pièces de violes (1728): 2 suites

  • Suite pour violes de gambe No. 1 in E minor
  • Suite pour violes de gambe No. 2 in A major

Sacred vocal

Leçons de ténèbres (1714)

  • Première leçon de ténèbres
  • Seconde leçon de ténèbres
  • Troisième leçon de ténèbres

Antiphons, psalm settings & canticles:

  • Salve Regina
  • Regina coeli laetare
  • Tantum ergo sacramentum
  • Laudate pueri Dominum in A minor
  • Magnificat in A minor

Offertories:

  • Elévation: Lauda Sion salvatorem
  • Elévation: O amor O gaudium in D major
  • Elévation: O Domine quia refugium in G minor
  • Elévation: O Jesu amantissime in G minor
  • Elévation: O misterium ineffabile in D major
  • Elévation: Quid retribuam tibi Domine in E minor
  • Elévation: Respice in me
  • Elévation: Usquequo Domine
  • Elévation: Venite exultemus Domine in E minor

Motets:

  • 4 versets d’un motet composé de l’ordre du Roy
  • 7 versets d’un motet composé de l’ordre du Roy (1704)
  • 7 versets d’un motet composé de l’ordre du Roy (1705)
  • Audite omnes et expanescite in G minor
  • Dialogus inter Deum et hominem in D minor
  • Domine salvum fac regem
  • Motet de Saint Augustin in D major
  • Motet de Saint Barthélémy in C major
  • Motet de Sainte Anne in G minor
  • Motet de Sainte Suzanne in D major
  • Motet pour le jour de Pâques in D major
  • Verset du motet de l’année dernière

Secular vocal

Canons:

  • A moy! Tout est perdu!
  • La femme entre deux draps

Songs:

  • Brunette
  • Epitaphe d’un paresseux
  • La pastorelle
  • Les pèlerines
  • Les solitaires
  • Musette
  • Sentimental air for soprano & continuo in D major
  • Sentimental air for tenor & continuo in E minor
  • Trois vestales champetres et trois poliçons
  • Vaudeville

François Couperin Books and Music
More on Couperin
Back to home page